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Trastorno del Espectro Autista (TEA)

La actual propuesta de la Asociación Americana de Psiquiatría (APA), en el DSM-V, sobre la definición del Trastorno del Espectro Autista (TEA) engloba aquellos trastornos del neurodesarrollo cuyos síntomas incluyen alteraciones en el desarrollo de la comunicación y de la interacción social, junto con la presencia de patrones de comportamientos, intereses y actividades restringidos, además de otras manifestaciones clínicas que pueden variar de una persona a otra.

Las personas con TEA cursan siempre con una misma sintomatología:

- disfunción en la comunicación
- disfunción en la cognición social: reconocimiento de emociones en ellos mismos y en otros, en compartir simbolismo, en gestualidad...
- ciertos patrones de comportamiento restringidos y repetitivos: estereotipias, uso de objetos de forma repetitiva, etc.

Con ello, todas las personas que reciben este diagnóstico muestran sintomatología específica en todos y cada uno de dichos dominios.
Dentro de los TEA es posible encontrar, por una parte, a personas en las que el cuadro de autismo se acompaña de discapacidad intelectual, marcado retraso o incluso ausencia de lenguaje y, por otra parte, a personas que presenta un alto potencial cognitivo y lenguaje acorde con la edad.

Etiología

No es de extrañar que el TEA, con una variabilidad clínica tan heterogénea, tenga una etiología diversa y difícil de elucidar. La búsqueda de un origen común para todos los casos de TEA ha sido infructuosa hasta el momento.

EpidemiologÍa

En los primeros estudios epidemiológicos (en torno a 1970) había 4-5 casos por 10 mil habitantes. En la actualidad, la prevalencia es de 1 caso por cada 90 habitantes.

Comorbilidad con otros trastornos

Siguiendo a Pablo Duque, el término “comorbilidad” hace referencia a la asociación con otros cuadros patológicos de causa diferente. Así, un paciente puede tener una Enfermedad de Parkinson y una migraña en racimos, y serán dos diagnósticos primarios dado que uno no explica a otro y son de causa diferente.
Y, por tanto, una persona con TEA puede tener hiperactividad, déficit del control atencional y dispraxia, pero siempre serán SÍNTOMAS del TEA y no un cuadro “al mismo nivel diagnóstico” del TEA. Esto es: que una persona con TEA podrá tener un Síndrome por Déficit de Atención [pero nunca un trastorno].

¿Cómo se podría explicar el Trastorno del Espectro Autista?

Diferentes aproximaciones teóricas pretenden explicar las características de este trastorno, siendo los modelos dominantes:

- Teoría del déficit en cognición social o déficit en teoría de la mente.

Esta teoría explica que el déficit en la teoría de la mente afecta a la capacidad de ponerse en el lugar del otro y de ello se deriva una dificultad significativa para imaginarse o intuir lo que piensan, sienten, desean o creen las otras personas.

- Teoría de la coherencia central débil o un estilo cognitivo distinto.

Esta teoría postula que las personas con TEA muestran un estilo cognitivo caracterizado por una preferencia del procesamiento local y centrado en los detalles frente a un estilo de procesamiento global con tendencia a procesar la información “como un todo” y de manera contextualizada (muy necesario en muchas actividades del día a día).
Por ejemplo, se ha observa que al dibujar tienden a comenzar sus cuadros partiendo de un pequeño detalle y van “rellenando de elementos” el dibujo hasta que éste forma la silueta completa.

- Teoría de la disfunción ejecutiva.

Esta teoría establece una similitud entre las manifestaciones clínicas que presentan los TEA y las exhibidas por las personas que han sufrido una lesión en el lóbulo frontal.
En el caso de los TEA, se trataría de una alteración en el desarrollo y la maduración de estas regiones frontales, explicando muchos de los síntomas prototípicos que se observan: deseo de invarianza ambiental, dificultad en el cambio de atención, rigidez y tendencia a la perseveración, pobre iniciativa, conductas repetitivas y estereotipada y ausencia en el control de impulsos. Además, se observan fallos o un pobre rendimiento en habilidades propias del funcionamiento ejecutivo como la memoria de trabajo, la planificación, la monitorización, etc.

- Teoría del déficit múltiple.

Considera el autismo como un complejo de trastornos cognitivos con alteraciones en mentalización, coherencia central y función ejecutiva. Ahora bien, se postula que las personas con TEA pueden verse afectadas de manera diferente en estos tres dominios, que también se consideran posiblemente independientes.
Este enfoque tendría implicaciones importantes en ámbitos tan relevantes como el diagnóstico, el tratamiento y la necesidad de establecer subgrupos y subclasficaciones de los TEA, lo que debilitaría el estatus del autismo como un espectro de trastornos.

Cada modelo explicativo tiene mucho apoyo empírico, pero ninguno explica todas las características típicas de las personas con TEA y, por tanto, no se pueden postular como únicos.

Bibliografía y sitios web:

- Arnedo Montoro, M., Bembibre Serrano, J., Montes Lozano, A. y Triviño Mosquera, M., 2015, Neuropsicología infantil. A través de casos clínicos. Editorial Medica Panamericana, SA.
- Asociación Americana de Psiquiatría (APA), 2002. Manual diagnóstico y estadístico de trastornos mentales, DSM-IV-TR, (4ª ed.).
- Asociación Americana de Psiquiatría (APA), 2013. Manual diagnóstico y estadístico de trastornos mentales, DSM-V, (5ª ed.).
- Enseñat Cantallops, A., Roig Rovira, T. y García Molina, A. 2015, Neuropsicología pediátrica. Editorial Síntesis.
- Duque, P, 2020, Diagnóstico en Neuropsicología. Clasificación NEF.
- https://www.pediatriaintegral.es/publicacion-2017-03/los-trastornos-del-espectro-autista-tea/
- Organización Mundial de la Salud, (OMS), 1992. Trastornos Mentales y del Comportamiento. Décima Revisión de la Clasificación Internacional de las Enfermedades. Descripciones Clínicas y pautas para el diagnóstico. CIE-10.

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